Un comentario de “¿Probabilidad de terremoto en Valdivia?

  1. admin dice:

    Estimada Alejandra,

    Para contestar tu pregunta déjame hacer la siguiente analogía: Imagina un bloque de madera que intentamos tirar por medio de un elástico conectado a un motor. El motor tira del elástico a una velocidad constante y lo estira hasta un punto en que el bloque avanza de un salto hasta una nueva posición. En el instante previo al movimiento del bloque, la energía almacenada en el elástico es máxima, y justo después de moverse el bloque la energía almacenada vuelve a ser igual a cero. Si el motor sigue en funcionamiento, el elástico vuelve a acumular energía paulatinamente hasta que el bloque se mueve a una nueva posición, y así sucesivamente.

    Ahora compliquemos un poco más el experimento. Imagina varios de estos bloques uno junto a otro, cada uno con su elástico y su motor independiente, pero además unidos entre sí por elásticos adicionales. Es muy poco probable que todos los bloques se muevan al mismo tiempo, así que lo que sucederá es que un bloque avanza al alcanzar el límite del roce con la mesa, y ese bloque le da un tirón a los bloques vecinos. Si estos bloques han acumulado suficiente energía elástica, es posible que avancen debido al tirón que reciben, y ellos a su vez pueden tirar de los bloques siguientes, hasta que la tensión no sea suficiente para hacer avanzar más bloques. Por supuesto, la cantidad total de energía liberada será mayor mientras más bloques se muevan, y también mientras más largo haya sido el salto.

    El borde oeste de la placa Sudamérica, paralelo a la costa de Chile, es como una cadena de estos bloques, y el elástico es la corteza oceánica que se introduce bajo el continente. Cuando un segmento pequeño de este contacto entre placas se desplaza se producen pequeños temblores que son comunes en nuestro país, pero cuando el segmento que se desplaza es grande se generan terremotos. En el sismo del 27/02, por ejemplo, el segmento de contacto que se despegó tiene una longitud de unos 600 Km., y el desplazamiento fue del orden de los 10 m. El desplazamiento de este segmento puede efectivamente poner en tensión a los segmentos (bloques) aledaños, y producir nuevos desplazamientos. Esto son en el fondo las réplicas, el resultado del acomodo de las nuevas tensiones surgidas en el contacto debido al movimiento principal.

    El segmento al sur de la ruptura el 27/02 tuvo su último gran desplazamiento en 1960, el terremoto de Valdivia. Es posible que el “tirón” ejercido por el sismo provocara algún movimiento en este segmento, pero la energía acumulada durante los últimos 50 años es todavía insuficiente como para producir un terremoto de gran magnitud. En comparación, la zona de ruptura del sismo del 27/02 acumuló energía durante ¡175 años!. Dicho de otro modo, no sería imposible que algunas réplicas se extendieran hacia el segmento de Valdivia, pero es altamente improbable que alguna de estas réplicas alcance magnitudes comparables a las de los grandes terremotos.

    Creo que por el momento podemos dejar de sentir angustia por grandes sismos catastróficos en la zona: no tenemos bases para suponer una amenaza inminente. Pero no nos olvidemos que el motor de la Tierra sigue funcionando, que los elásticos siguen acumulando energía, y que en algunas décadas inevitablemente ocurrirá otro gran sismo. Nuestro papel como sociedad es estar preparados.

    Cordialmente,

    SGCH

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